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INVESTIGACION DE LA UNIVERSIDAD DE OXFORD

Determinan que el símbolo del cero es 500 años más antiguo de lo que se pensaba

Nowt, nada, zilch: no hay nada nuevo acerca de la nada. Pero el momento en el que la ausencia de elementos se transformó en cero, un número por sí mismo, se considera uno de los grandes avances en la historia de la matemática. Hoy, los científicos rastrearon los orígenes de este salto conceptual hasta un antiguo texto de la India, conocido como el manuscrito Bakhshali, un texto que se conserva en el Reino Unido desde 1902.

 
La datación por carbono revela el texto fragmentado, que está inscripto en 70 trozos de corteza de abedul y contiene cientos de ceros, que datan del siglo III o IV, unos 500 años más antiguo de lo que creían los estudiosos previamente. Esto lo convierte en el origen del símbolo del cero más antiguo del mundo, que usamos hoy.
 
Marcus du Sautoy, profesor de matemática en la Universidad de Oxford, afirmó: “Hoy damos por sentado que el concepto de cero se usa en todo el mundo y que nuestro mundo digital completo se basa en la nada o en algo. Pero hubo un tiempo en que este número no existía”. El manuscrito Bakhshali fue encontrado en 1881, enterrado en un campo en un pueblo denominado Bakhshali, cerca de Peshawar, en la actualidad una región de Pakistán. Lo descubrió un agricultor local y más tarde, fue adquirido por la Biblioteca Bodleiana en Oxford.
 
Las traducciones del texto, que están escritas en una forma de sánscrito, sugieren que era una especie de manual de entrenamiento para los mercaderes que comerciaban por la Ruta de la Seda, e incluye ejercicios prácticos de aritmética y algo parecido al álgebra. “Hay mucho del tipo de: ‘Si alguien compra esto y vende esto, ¿cuánto le queda?’” dijo Du Sautoy.
 
En el documento frágil, el cero no aparece como número por sí mismo, sino como un marcador de posición en un sistema de números, así como el “0” en el “101” indica la ausencia de decenas. Muestra un problema para el cual la respuesta es el cero, pero aquí la respuesta queda en blanco.
 
Varias culturas antiguas aparecieron independientemente con símbolos marcadores de posición similares. Los babilonios utilizaron una doble cuña para la nada como parte de los símbolos cuneiformes que datan de hace 5.000 años, mientras que los mayas utilizaban una caparazón para denotar ausencia en su sistema calendario complejo.
 
Sin embargo, el símbolo del punto en el manuscrito Bakhshali es el que evolucionó finalmente hacia la versión del símbolo con el centro vacío, que usamos en la actualidad. También mostró la semilla del cero como número, que se describe por primera vez en un texto denominado Brahmasphutasiddhanta, escrito por el astrónomo y matemático indio Brahmagupta en el año 628 d. C.
 
“Este punto se transforma en el nacimiento del concepto del cero por sí mismo y es una revolución total que sucede fuera de India”, afirmó Du Sautoy.
 
El desarrollo del cero como concepto matemático se puede haber inspirado en la larga tradición filosófica de la región de contemplar el vacío, y puede explicar por qué el concepto tardó tanto en ser captado en Europa, que carecía de los mismos puntos de referencia culturales. “Este concepto proviene de una cultura que está bastante contenta de concebir el vacío, de concebir el infinito”, dijo Du Sautoy. “Es interesante reconocer que la cultura es importante para hacer grandes avances matemáticos”.
 
A pesar de desarrollar una matemática y geometría sofisticadas, los antiguos griegos no tenían símbolo para el cero, por ejemplo, lo que demuestra que mientras el concepto cero hoy puede resultar familiar, no era tan obvio.
 
En el último estudio, se extrajeron tres muestras del manuscrito y fueron analizadas en la Unidad de Acelerador de Carbono de Oxford. Los resultados revelaron que las tres muestras evaluadas datan de tres siglos distintos, una, de 224-383 d. C., otra, de 680-779 d.C. y una más, de 885-993 D. C., generando más interrogantes acerca del motivo por el cual el manuscrito apareció unificado como un único documento.
 
El desarrollo del cero en matemáticas sostiene una increíble variedad de trabajos adicionales, incluyendo la noción de infinito, la noción moderna del vacío en la física cuántica y algunas de las preguntas más profundas en la cosmología del origen del Universo; y cómo podría desaparecer de la existencia en algún escenario futuro inimaginable.
 
Arqueología/ Hallazgos históricos. The Guardian. Especial Traducción: Patricia Sar
Fuente: 

Diario Clarín 18/9/2017

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